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レーザー兵器具体化が見込まれるなか、未だに残る技術的課題 (Laser Weapons Tech Challenges Remain)

Credit: AFRL Directed Energy Directorate

米国空軍による最初のレーザー兵器の運用開始から数週間が経とうとしている。現在国防総省は、指向性エネルギー分野における高度な電力・熱管理制限に対処するための新しいコンセプトを生み出している。

米空軍調査研究所(AFRL)の指向性エネルギー局ディレクターであるケリー・ハメット氏によると、10月にオクラホマ州フォートシルで機密に行われたリハーサルで、空軍はレイセオン製の高エネルギーレーザー兵器システム(HELWS)の再度導入試験を行った。また、AFRLの戦術的高出力マイクロ波運用応答機(Tactical High Power Microwave Operational Responder:THOR)などの指向性エネルギー兵器の試験も行われた。

「私がお話できるは、複数のシステムがあったことです。報告書を読みましたが、演習は非常にうまくいったようです」10月29日、オールドクロウス協会の年次シンポジウムに出席したハメットはコメントした。

フォートシルでの実験は、実際の環境で武器の性能を試すことが目的でした。AFRLの戦略的開発、計画、実験を行うSDPE事務所(Strategic Development, Planning and Experimentation-スペルに関係なく「スピーディ」と呼ばれる)は、HEL-WSおよびTHORに小型無人航空機システム(UAS)の群れと交戦するよう呼びかけた。また、この試験では、AFRL試験機が大気のエネルギー伝播への影響をリアルタイムで解析できる新しい診断ツールも実演された。

SDPEはとレイセオンは8月、2020年11月に完了予定の1年間の配備のために、空軍に「少数」のシステムを納入する契約を結んだ。ハメット氏によると、HEL-WSは、集団で飛行することで小型UASや巡航ミサイルによる攻撃から空軍基地を守るために使用される。空軍は、HEL-WSを配置する場所をリリースしていない。

AFRLはまた、運用開始に向けて現在THORの整備も行っている。THORは、高エネルギーの光ビームで無人機を爆破する代わりに、ターゲットに無線周波数エネルギーの強力な振動を送り、電子機器を無効にする。ハメット氏は、THORを第二世代の指向性エネルギー兵器だと呼ぶ。任務遂行のために耐久性に優れ、ロッキードマーティンC-130機に搭載された単一のコンテナ内で輸送できるようコンパクトに設計されている。ハメット氏によると、航空機から降ろすと、THORは数時間以内に起動するか、同じ期間内に分解して移動できる。

指向性エネルギーシステムに関する基礎研究には数十年を要したが、このような運用能力はかなり急速に進化を遂げた。ヘメット氏は、空軍は、2017年の飛行計画で指向性エネルギー兵器の開発戦略をついに強化したと述べた。このドキュメントは、非常に多くのミッションに取り組もうとした、一時断片化された研究組織に制限しました。

以上は、Steve TrimbleがAerospace Daily & Defense Reportに書いた記事の簡略版です。2017年の飛行計画の詳細と、このような技術に影響を与える根本的な問題については、全文記事で説明しています。全文を英語でご覧いただくには、ログインまたは購読していただく必要があります。

As the U.S. Air Force comes within weeks of the first operational laser weapons, the Defense Department is hatching new concepts to address the power and thermal management limits of the state-of-the-art in the directed energy field.

In a largely secret dress rehearsal staged in October at Fort Sill, Oklahoma, the Air Force performed another round of tests of the deploying Raytheon High Energy Laser Weapon System (HEL-WS), as well as other directed energy options, such as the Air Force Research Laboratory’s Tactical High Power Microwave Operational Responder (THOR), says Kelly Hammett, director of AFRL’s Directed Energy Directorate.

“All I can say is there were multiple systems. From my reading of the reports, it looked like a very successful exercise,” says Hammett, who addressed the Association of Old Crows annual symposium Oct. 29.

The Fort Sill experiment was intended to put the weapons through their paces in a realistic operational environment. AFRL’s Strategic Development, Planning and Experimentation (SDPE, which, despite its spelling, is pronounced “Speedy”) office called on the HEL-WS and THOR to engage swarms of small unmanned aircraft systems (UAS). The experiments also demonstrated new diagnostic tools, allowing AFRL testers to understand the atmosphere’s effect on energy propagation in real time.

SDPE awarded Raytheon a contract in August to deliver a “handful” of systems to the Air Force for a one-year deployment scheduled to conclude in November 2020. The HEL-WS will be used to defend Air Force bases from attacks by swarming, small UAS and cruise missiles, Hammett says. The Air Force is not releasing the location of the deployed sites for the HEL-WS.

AFRL also is grooming THOR for an operational debut. Instead of blasting a UAS with a high-energy optical beam, THOR sends powerful pulses of radio frequency energy at a target to disable its electronics. Hammett describes THOR as a second-generation directed energy weapon. It is designed to be rugged for operational duty and compact enough to be transported inside a single container loaded into a Lockheed Martin C-130. Upon unloading from the aircraft, THOR can be activated within a couple hours, or broken down and moved within the same period, he says.

Despite decades of basic research on directed energy systems, such operational capabilities have evolved fairly rapidly. The Air Force finally consolidated its strategy for developing directed energy weapons in the 2017 flight plan, Hemmett said. The document narrowed a once-fragmented research organization that attempted to address too many missions.

This is an abbreviated version of an article that appeared in Aerospace Daily & Defense Report by Steve Trimble. More details on the 2017 flight plan and fundamental issues affecting such technology are discussed in the full article. Login or subscribe to access the full article in English here.

 


 

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